Tout d’abord apparue dans l’espace puis sur nos montres, calculatrices et petits appareils nécessitant peu de courant électrique, la cellule photovoltaïque est d’utilisation courante. L’assemblage de cellules en petits panneaux photovoltaïques a été ensuite appliqué aux appareils isolés. Il est courant dorénavant de voir des lampadaires publics, des éclairages de jardin et des panneaux de signalisation routière équipés de panneaux photovoltaïques. Cette application apparaît beaucoup moins coûteuse que la nécessité de creuser des tranchées et de déployer de longues distances de câble électrique pour alimenter un point lumineux. Pour cette même raison, la motorisation des portails de jardin alimentée par panneau photovoltaïque se développe rapidement. En site isolé, le panneau photovoltaïque permet de bénéficier d’énergie électrique durable et propre dans des lieux éloignés de toute source d’énergie. Sous nos latitudes, les bergeries et les refuges de montagne utilisaient jusqu’alors des groupes électrogènes pour pouvoir bénéficier d’électricité. Les problèmes de pollution et d’alimentation en carburant dans des sites prestigieux aux accès difficiles ont été résolus par l’adoption du panneau photovoltaïque. En contrées éloignées, le panneau photovoltaïque a permis d’équiper des sites entiers afin d’améliorer le sort des populations. Le pompage de l’eau en sites désertiques, l’alimentation des villages éloignés et le déploiement de relais de téléphonie alimentés par panneau photovoltaïque a permis aux habitants de zones écartées d’améliorer leur confort et leur sécurité. La fabrication industrielle à grande échelle du panneau photovoltaïque a permis d’en démocratiser l’usage. De nos jours, chaque particulier a la possibilité d’équiper sa toiture en panneaux photovoltaïques afin de la transformer en centrale photovoltaïque. Cette application a été valorisée par des aides publiques permettant un crédit d’impôt à l’installation de panneaux photovoltaïques en toiture pour le particulier. La volonté des états de diversifier les sources d’énergie et surtout de les orienter vers des productions écologiquement acceptables se traduit également par la création de centrales solaires. Ces centrales sont des regroupements de panneaux photovoltaïques sur les édifices publics ou implantés dans des champs de capteurs au sol capables de produire d’importantes quantités d’électricité sans rejet de polluants. La plus grande centrale solaire au monde est actuellement en projet en France et devrait être opérationnelle dès 2012. Cette centrale solaire photovoltaïque déploiera des panneaux sur 415 hectares ce qui lui donnera une capacité de production de 143 mégawatts équivalente à la consommation électrique de 62000 personnes.